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Général William Westmoreland

Général William Westmoreland

Le général William Westmoreland est devenu le chef militaire américain le plus haut placé au cours des premières phases de la guerre du Vietnam. Westmoreland est devenu «l'homme de l'année» dans le magazine «Time» pour son leadership au Vietnam, bien que l'apport global de ce que Westmoreland a fait pendant la guerre soit toujours ouvert à la discussion.

Westmoreland est né le 26 marse 1914 dans une famille prospère qui vivait en Caroline du Sud. En 1936, Westmoreland a obtenu son diplôme de l'établissement militaire le plus ancien d'Amérique - West Point. Il a quitté l'académie avec le grade le plus élevé possible - premier capitaine. Pendant la Seconde Guerre mondiale, Westmoreland a commandé des unités d'artillerie en Afrique du Nord et en Sicile. Pendant la guerre de Corée, il commande le 187e Infanterie aéroportée et a ensuite commandé le 101st Division aéroportée. Âgé de seulement 42 ans, Westmoreland a été promu général de division - le plus jeune officier âgé à atteindre ce grade.

Westmoreland a travaillé à West Point de 1960 à 1964, mais en 1964, il a été nommé commandant en chef des forces américaines qui devaient être déployées au Sud-Vietnam.

À bien des égards, Westmoreland aurait été typique de nombreux Américains en termes de pensée. Peu en Amérique auraient cru qu'une nation aussi puissante que l'Amérique aurait eu des problèmes pour vaincre le NLF. L'un avait une armée basée sur l'économie la plus prospère du monde, tandis que le Nord-Vietnam était une nation du tiers monde. La victoire n'était qu'une question de temps, et de nombreux militaires américains pensaient que ce laps de temps serait court. Lorsqu'il est devenu clair que la victoire ne serait pas facile, Westmoreland a introduit une politique de «recherche et destruction».

Il s'agissait d'une politique délibérément agressive par laquelle un soldat américain pouvait décider qui était le NLF et qui ne l'était pas. En fait, la politique de `` recherche et destruction '' a conduit de nombreux civils innocents à être tués par les troupes américaines - bien qu'il y ait toujours le doute persistant qu'ils n'étaient peut-être pas innocents et que la destruction des villages présumés contrôlés par les FNL était justifiable.

Westmoreland a eu du mal à contrer les tactiques de guerre de guérilla classiques utilisées par le NLF. Par conséquent, il a justifié l'approche utilisée par l'armée américaine au Sud-Vietnam - au détriment de ce que l'on a appelé plus tard une politique de «cœur et d'esprit». Cependant, à mesure que la guerre progressait, les médias ont commencé à examiner de plus en plus la stratégie de Westmoreland. Il a été ouvertement ridiculisé dans les médias pour avoir induit le président en erreur quant à la manière dont la guerre se déroulait du point de vue américain. Il n'avait pas de relations particulièrement positives avec certains secteurs des médias. Westmoreland a déclaré plus tard:

«Le Vietnam a été la première guerre jamais menée sans censure. Sans censure, les choses peuvent devenir terriblement confuses dans l'esprit du public. »

Vers la fin de 1967, Westmoreland a déclaré au président que la défaite des NLF n'était qu'une question de temps car ils s'engageaient de plus en plus dans des combats ouverts, par opposition à la guérilla.

Craignant un Dien Bien Phu américain, Westmoreland ordonna qu'aucune action militaire impliquant des troupes américaines ne puisse avoir lieu avec moins de 750 soldats. Cela en soi était presque un aveu que la NLF allait être beaucoup plus difficile à vaincre qu'on ne le pensait à l'origine.

L'offensive du Têt en janvier 1968 s'est soldée par un échec pour la NLF - même Giap lui-même l'a admis. Ce succès pour les États-Unis aurait dû être à mettre au crédit de Westmoreland. Cependant, dans les premiers jours des attaques, le NLF était entré dans l'ambassade des États-Unis à Saigon et une importante station de radio avait été temporairement prise en charge. Ce fut un coup dur pour la fierté américaine, d'autant plus qu'un mois plus tôt, Westmoreland avait annoncé que le NLF était proche de la défaite. En 1967, le NLF a perdu jusqu'à 80 000 personnes lors de combats et de bombardements américains. Cependant, ce que Westmoreland et US Intelligence avaient sous-estimé était la vitesse à laquelle le NLF pouvait remplacer ses pertes.

Peu de temps après la fin de l'offensive du Têt, Westmoreland a été remplacé comme commandant des forces américaines au Sud-Vietnam. Le général Creighton Abrams le remplace.

Westmoreland a été chef d'état-major entre 1968 et 1972. Il a pris sa retraite de l'armée en 1972 et a tenté sans succès de s'impliquer dans la politique. En 1974, Westmoreland s'est porté candidat au poste de gouverneur de Caroline du Sud, mais a perdu. Il a continué à travailler en Caroline du Sud, en particulier dans le domaine de l'éducation.

William Westmoreland est décédé le 18 juillet 2005 à l'âge de 91 ans.