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Médecine et Seconde Guerre mondiale

Médecine et Seconde Guerre mondiale

La Seconde Guerre mondiale a été une époque où d'énormes progrès ont été réalisés en médecine et ces progrès médicaux ont été une réponse directe aux nouvelles armes développées entre 1939 et 1945 et une avancée naturelle des connaissances à laquelle on pouvait s'attendre avec le temps.

«Si l'on peut dire que quelque chose de bon vient de la guerre, alors la Seconde Guerre mondiale doit être enregistrée comme aidant et accélérant l'une des plus grandes bénédictions que le 20e siècle a conférées à l'homme - les énormes progrès des connaissances médicales et des techniques chirurgicales. La guerre, en faisant tant de victimes épouvantables et en créant des conditions aussi répandues dans lesquelles la maladie peut prospérer, a confronté la profession médicale à un énorme défi - et les médecins du monde ont relevé le défi de la dernière guerre magnifiquement. »Brian J Ford.

La nature même de la guerre entre 1939 et 1945 a forcé le monde médical à accélérer le rythme des progrès de la médecine. Les progrès dans le traitement des infections s'étaient produits avant la guerre, mais avec l'agitation de la guerre, les pionniers de la recherche ont avancé pour trouver des solutions à des problèmes très urgents. En 1936, le «M + B» a été produit par la firme May and Baker - les premiers sulfonamides efficaces qui pouvaient être utilisés pour diverses infections. Appelé «M + B 693», il a été utilisé comme traitement pour les maux de gorge, la pneumonie et la gonorrhée. Un développement de 'M + B 693' était 'M + B 760'. Les deux se sont révélés très efficaces comme traitements contre les infections. Cependant, la nature même de la guerre signifiait que les deux traitements étaient nécessaires en bien plus grandes quantités qu'en temps de paix. Par conséquent, probablement pour la première fois depuis la Première Guerre mondiale, la production médicale a été mise sur le pied de guerre afin que les fournitures nécessaires soient produites. En 1943, Winston Churchill reçut le «M + B 693» comme traitement de la pneumonie et le 29 décembre 1943, il déclara à la nation:

"Cet admirable 'M + B' dont je n'ai subi aucun inconvénient, a été utilisé au plus tôt et après une semaine de fièvre, les intrus ont été repoussés."

Bien que la pénicilline ait été découverte avant la guerre par Sir Alexander Fleming, il a fallu la guerre pour forcer les entreprises à développer un moyen de fabriquer le médicament hautement efficace à l'échelle industrielle. Le mérite en revient à Howard Florey (photo ci-dessus) et à Ernst Chain et de nombreux soldats blessés au combat devaient remercier les hommes et leur équipe. Pour ces recherches et réalisations, Florey, Chain et Fleming ont partagé le prix Nobel de physiologie ou médecine en 1945. À la fin de la guerre, les recherches sur la pénicilline étaient telles que plusieurs souches ont été développées. La version de 1945 de la pénicilline était également 20 fois plus puissante que la version de 1939. La production de masse de pénicilline a toujours été d'une grande importance pour les Alliés, mais c'était aussi une chose difficile à réaliser. La première unité de production de masse de pénicilline de fermentation profonde en Grande-Bretagne a été créée en 1945 à Castle Barnard. Avant cela, la majorité de la pénicilline britannique avait été fabriquée par Glaxo. La pénicilline a été utilisée en masse après le jour J sur des hommes blessés et s'est révélée particulièrement efficace contre la gangrène. Malgré les changements dans la guerre, un problème qui a à peine changé était le laps de temps entre le moment où un homme était blessé et celui où il pouvait être opéré par un chirurgien. Dans l'armée britannique, le laps de temps moyen a été reconnu comme étant de 14 heures. Avant l'utilisation de la pénicilline, une telle période de temps permettait à une plaie de s'infecter. Avec l'utilisation d'un pansement à la pénicilline, le risque d'infection d'une plaie a été considérablement réduit et les chances de survie considérablement augmentées.

Parallèlement à l'augmentation des chances de survie des blessés, l'autre développement majeur de la Seconde Guerre mondiale a été le traitement de ceux qui ont été gravement blessés. Le travail légendaire d'Archibald McIndoe et de son équipe à l'unité Burns de l'hôpital Queen Victoria, à East Grinstead, est bien documenté. Moins connu est le travail du Russe Filatov qui est reconnu comme le pionnier du travail désormais considéré comme acquis sur les greffes de peau. Les Russes ont également travaillé sur des «agents biogènes» qui encourageaient la guérison et la repousse d'une zone endommagée.

La Seconde Guerre mondiale a également vu la croissance du service de transfusion sanguine d'une organisation relativement primitive au début de la guerre à une machine sophistiquée et bien huilée à la fin, stockant le sang et le distribuant là où il était nécessaire.

La guerre a également vu la première enquête à grande échelle sur les piqûres de moustiques. Sir Neil Hamilton Fairley, en utilisant des soldats australiens volontaires, a sondé le problème en détail et a ouvert la voie aux travaux de Shortt et Garnham en 1948. Fairley a montré qu'un comprimé par jour de mépacrine pouvait empêcher le paludisme. Son travail a été égalé par les Allemands qui ont produit des débris - bien que les soldats allemands n'aient pas été impliqués dans la guerre tropicale.

Bien que le travail sur le tétanos ait commencé pendant la Première Guerre mondiale, il a été développé et affiné pendant les années de guerre. En immunisant les soldats, le risque de tétanos a considérablement diminué. À Dunkerque en 1940, il n'aurait pas été possible d'administrer un sérum sur le terrain aux soldats blessés lors du retrait vers le port français. Cependant, sur les 17 000 hommes blessés à Dunkerque et qui avaient été vaccinés avant le début de la campagne, aucun n'a contracté le tétanos.

De nombreuses recherches ont été menées pour faire face à une arme qui n'a jamais été utilisée - la guerre chimique. Bien que les médicaments aient été trouvés pour aider à faire face à une attaque au gaz, la plupart des succès sont venus dans le développement de masques à gaz. Alors que l'apparence physique d'un masque à gaz a peu changé pendant la guerre, il y a eu des développements significatifs dans le carbone utilisé pour absorber les gaz toxiques trouvés dans la pièce faciale du masque. Les Américains ont développé un matériau connu sous le nom de whetlerite qui s'est révélé très efficace dans les tests contre la plupart des gaz toxiques connus. Un masque à gaz enroulé à la tête a été développé pour les patients hospitalisés qui se remettent d'une blessure à la tête - le port d'un masque à gaz normal aurait été impossible avec des bandages, etc.

Toutes les avancées médicales de la Seconde Guerre mondiale ont profité à la société après la fin de la guerre. On ne saura jamais si de tels développements se seraient produits au même rythme en temps de paix.