Ralph Bagnold

Ralph Bagnold a fondé le Long Range Desert Group, qui, avec le Special Air Service, a joué un rôle si important dans la guerre en Afrique pendant la Seconde Guerre mondiale.

Bagnold est né en 1896 et décédé en 1990. Son père avait fait partie des Royal Engineers et il avait toujours encouragé son fils à rechercher des informations. En 1915, Bagnold lui-même a maintenu une tradition familiale et a rejoint l'armée. Il a passé trois ans à combattre pendant la Première Guerre mondiale. Après la guerre, il est allé à l'Université de Cambridge pour étudier l'ingénierie. Il a obtenu son diplôme en 1921 et a rejoint l'armée peu de temps après.

Il a obtenu une affectation au Caire. Cette affectation lui a permis de réaliser une ambition et il est devenu un pionnier de l'exploration réussie du désert dans les années 1930. Il se retire de l'armée en 1935 et passe son temps à combiner son amour de la physique, des mathématiques et de la curiosité pour développer une connaissance intime du désert.

Il a effectué la première traversée enregistrée d'est en ouest du désert libyen. Bagnold et son équipe d'explorateurs partageant les mêmes idées ont développé une boussole solaire qui n'était pas affectée par le métal et donc pas affectée par le magnétisme. Il a également développé la pratique de réduire la pression des pneus lorsque les véhicules roulaient sur du sable meuble. Il a également découvert que la conduite à grande vitesse était de loin le meilleur moyen de rouler sur les dunes de sable - même si le conducteur devait se méfier du fait que les dunes tombaient abruptement au sommet. Une telle connaissance devait s'avérer vitale une fois le désert africain trop éloigné.

Lorsque la guerre a éclaté, Bagnold a été rappelé au service actif malgré sa retraite. Bagnold savait qu'il avait les connaissances et l'expertise nécessaires pour saper sérieusement les forces de l'Axe en Afrique du Nord.

En tant que major dans l'armée britannique, il a demandé au général Wavell, commandant en chef des forces terrestres du Moyen-Orient, s'il pouvait former un petit groupe d'hommes qui agiraient comme éclaireurs dans le désert et renverraient des renseignements aux Britanniques. Contrairement à de nombreux autres officiers supérieurs de l'armée britannique qui étaient sceptiques vis-à-vis des «armées privées», Wavell était prêt à soutenir la demande de Bagnold - mais à une condition. Wavell voulait savoir ce qu'un groupe de scouts ferait s'il était attaqué par l'ennemi, quelle expertise aurait-il pour se sortir d'une situation où le sauvetage serait impossible? Bagnold a affirmé que le groupe s'appuierait sur son expertise de conduite dans un environnement désertique pour les garder à l'abri des problèmes - quelque chose que ni les Allemands ni les Italiens ne possédaient.

Wavell n'a donné à Bagnold que six semaines en 1940 pour constituer une unité de reconnaissance. Ce devait devenir le Long Range Desert Group. Il est devenu l'oreille et les yeux de l'armée britannique stationnée en Afrique du Nord et a d'abord conduit les soldats SAS à leur point de débarquement requis avant de commencer leur marche vers une cible. Le LRDG ramènerait alors les survivants à un point de rendez-vous convenu. Le SAS a surnommé l’unité «Libyan Desert Taxi Service».

La connaissance de Bagnold du désert en Afrique du Nord était inestimable. Il trouva même le temps d'écrire «La physique du sable soufflé» en 1941. En juillet 1941, il fut promu colonel à part entière et travailla au Caire. Cependant, il avait prouvé la valeur d'unités spécialisées possédant des connaissances spécialisées au sein de l'armée britannique - malgré les sceptiques.

«Jamais, lors de nos voyages en temps de paix, nous n'avions imaginé que la guerre pourrait jamais atteindre les énormes solitudes vides du désert intérieur, entourées de distance, de manque d'eau et d'une mer infranchissable de dunes de sable. Nous ne rêvions pas que l’équipement et les techniques spéciales que nous avons développés pour les voyages longue distance et pour la navigation ne soient jamais sérieusement utilisés. » Bagnold

Après la guerre, Bagnold est revenu à son intérêt pour le mouvement du sable. Il est devenu membre de la Royal Society et a reçu de nombreux prix pour sa contribution à la science, y compris la médaille d'or des fondateurs de la Royal Geographical Society.